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Henson y Stringfellow

Si recuerdan en la versión de 1965 de la película “El Vuelo del Fénix”, el personaje Heinrich Dorfmann dice lo siguiente: “En 1841 Henson y Stringfellow construyeron un modelo propulsado por goma que voló 600 metros antes de encontrar una obstrucción”. Así que te preguntas quiénes son Henson y Stringfellow. ¿Fueron pioneros de la aviación? ¿Hicieron algo histórico? Y si es así, ¿qué fue?

Sus nombres eran William Samuel Henson y John Stringfellow. Henson nació el 3 de mayo de 1812 en el pueblo Chard, que se encuentra en el condado de Somerset, Inglaterra. Se convirtió en un exitoso hombre de negocios como su padre en la industria del encaje en Somerset. John Stringfellow nació el 6 de diciembre de 1799 en Attercliffe, cerca de Sheffield, Inglaterra. Era ingeniero y también trabajaba en la industria del encaje en Somerset.

El trabajo aeronáutico del Sr. Henson estuvo influenciado por el mundialmente famoso Sir George Cayley. Henson y Stringfellow diseñaron un avión propulsado por vapor al que llamaron: “carro de vapor aéreo”, que fue el primer diseño conocido de un avión de ala fija propulsado por hélice. El Sr. Henson presentó una patente (patente británica n.º 9478) en 1842 para una máquina voladora llamada “Aerial”. Cuando uno mira estos dibujos, se pueden ver los elementos de diseño y construcción que luego se usaron en los aviones de la era de la Primera Guerra Mundial.

Y según la patente, planeaba “transportar cartas, mercancías y pasajeros de un lugar a otro a través del aire”. Esto lo habría convertido en el primer transportista de correo aéreo o aerolínea. En 1843, Henson y Stringfellow formaron una empresa con Frederick Marriott, y DE Colombine la llamó: “Aerial Transit Company”.

A Frederick Marriott se le atribuyó en años posteriores la acuñación del término “avión”. Lo que Henson y Stringfellow habían hecho fue 60 años antes del primer vuelo exitoso de los hermanos Wright el 17 de diciembre de 1903. También crearon una campaña de medios públicos muy impresionante con folletos y carteles del avión “Aerial” que lo mostraban en vuelo en lugares exóticos. Estos folletos y carteles aparecieron en todo el mundo. Y la “Aérea” en realidad nunca había volado; había dado un salto muy, muy corto. La razón de esto es que su planta de energía, que era una máquina de vapor, era demasiado pesada y tenía poca potencia (tenía 30 caballos de fuerza). Pero la ingeniería del diseño de la aeronave en sí era muy sólida e influiría en el pensamiento aeronáutico futuro.

Henson se casó con Sarah Ann Jones en 1848. En 1849, él y su esposa emigraron a los Estados Unidos y vivieron en Newark, Nueva Jersey. Pasaría a ser conocido como “Mad-man” Henson. Era un hombre quebrantado y humillado en sus últimos años. Murió en 1888. Fue enterrado en East Orange, Nueva Jersey.

John Stringfellow se casó con Hannah Keetch en 1827. La Royal Aeronautical Society le otorgó un premio de 100 libras esterlinas en la exhibición aeronáutica en Crystal Palace en junio de 1868 por su modelo de máquina de vapor. Su máquina de vapor tenía la relación potencia-peso más alta de las 15 máquinas en exhibición. Fue elegido miembro de la Royal Aeronautical Society también en 1868. Tenía un diseño de triplano (ver más abajo) y su trabajo sentó las bases para los que siguieron. Si Stringfellow hubiera tenido disponible un motor de combustión interna pequeño y liviano, habría podido volar al menos 40 años antes que los hermanos Wright. John Stringfellow murió en 1883 en Chard.

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